Stockholm Medical Cannabis Conference

Den ekonomiska berg- och dalbanan för en stad i Ontario som drivs av choklad och cannabis

Hershey’s återvänder till Smiths Falls för att åter öppna sin chokladfabrik. Det blir en ordentlig vändning för staden som beror på just chocklad, och cannabis!

En liten stad i östra Ontario som en gång var känd som provinsens chokladhuvudstad förbereder sig för Hershey’s söta återkomst.

”Det är som en gammal vän som kommer hem efter att ha varit borta i 15 år”, säger Shawn Pankow, borgmästare i Smiths Falls.

Återkomsten är den senaste i en rad förändringar kring en anläggning som har varit avgörande för stadens identitet och ekonomiska välstånd.

Under 45 år drev Hershey’s en fabrik i samhället med cirka 9.000 invånare, som ligger cirka 75 kilometer sydväst om Ottawa.

På vattentornet fanns en bild av en chokladkaka. Skolklasser som gjorde studiebesök i huvudstaden för att se parlamentet gjorde ofta ett stopp vid Hershey’s besökscenter.

Fabriken sysselsatte cirka 400 lokalbor, däribland Richard Kirkwood, som arbetade där i 35 år.

”Det var en bra arbetsplats. Den betalade mitt huslån i 30 år”, säger han och minns familjens grillkvällar, julfester och friidrottsdagar som anordnades av företaget.

Men allt förändrades 2007 när Hershey’s outsourcade jobben till Mexiko och stängde butiken.

Kirkwood säger att han var en av de sista som fick sparken, men den plötsliga nedläggningen lämnade många människor i sticket. ”Nu har jag ingen lön, jag köper inte en ny bil, jag köper inte ett nytt hem. Jag köper bara det jag måste ha.”

”Staden hade det tufft”, säger Kirkwood.

”Vi såg en befolkningsminskning, en minskning av vår skattebas och en minskning av intäkterna till vår stad”, säger Pankow, som valdes in i kommunfullmäktige för första gången 2010. ”Det lämnade ett stort tomrum (som) tog oss ett tag att återhämta oss från.”

Staden genomgick också en identitetskris.

”Det är som, vilka är vi nu, om vi inte är Hershey town?” Pankow sa om den tiden.

Legaliseringen av cannabis för rekreationsbruk 2018 ledde till ett kort ekonomiskt uppsving efter att Canopy Growth Corp. flyttade in på 1 Hershey Drive.

Canopy, mest känt för sitt Tweed-varumärke, är en av Kanadas största licensierade cannabisodlare. Öppningen lockade till en början turister från hela världen att besöka Kanadas så kallade cannabishuvudstad.

Tweed hypade upp sin öppning och var värd för ett evenemang den 25 augusti 2018 med en av sina mest kända partners: Snoop Dogg. Sean Lawrence minns att lokalbefolkningen tittade på från sina verandor när rapparen rökte en blunt, månader innan företaget började sälja de cannabisinfunderade produkterna som de tillverkade på fabriken.

”Det var väldigt mycket hype i cannabisindustrin”, säger Lawrence, som nu är ordförande för Smiths Falls handelskammares styrelse. ”Jag tror att människor kände att det skulle ta fart mer än det faktiskt har gjort.”

Men han sa att strikta statliga regler för lagliga odlare har hämmat marknaden.

I februari sade Canopy upp 800 anställda, cirka 35 procent av arbetskraften, och meddelade att man skulle sälja fabriken. Tweed kommer fortfarande att anställa drygt 175 personer i Smiths Falls vid en annan anläggning.

Förra månaden meddelade man att man skulle sälja tillbaka den 700 kvadratmeter stora anläggningen till den ursprungliga ägaren för cirka 53 miljoner dollar.

Det har skapat förutsättningar för en återförening, men chokladtillverkaren återvänder till en stad som skiljer sig mycket från den som den lämnade.

En tillväxt av småföretag, befolkning och bostäder har gjort staden mindre beroende av en enda arbetsgivare, säger Lawrence.

”Vi har haft en riktig ekonomisk boom i den här staden”, säger han.

Smiths Falls har länge utstått cykler av uppgång och nedgång, ända sedan 1800-talet.

Det var en viktig transportknutpunkt i östra Ontario efter byggandet av Rideau-kanalen. Vattenvägen som förbinder Ottawa och Kingston färdigställdes 1832.

Smiths Falls upplevde också uppgång och fall för järnvägstransporter med ångmaskiner. Staden valdes till regionalt huvudkontor för Canadian Pacific Railway’s huvudlinje 1885, och Canadian Northern Railway byggde en andra linje genom staden 1912.

Men den goda turen kom av sig när dieselmotorer och dieselbilar blev allt vanligare, vilket satte stopp för reparations-, underhålls- och serviceverksamheten inom järnvägsbranschen.

Efter årtionden av nedgång stabiliserades staden av att ett center för utvecklingsstörda öppnades 1951, som när det var som störst hyste cirka 2 500 personer och sysselsatte över 800.

Anläggningen övergavs 2009 och nämndes senare i en grupptalan mot två psykiatriska institutioner i Ontario som anklagades för övergrepp mot tidigare boende. Tidigare boende på Rideau Regional Centre i Smiths Falls och Huronia Regional Centre i Orillia betalade 32,7 miljoner dollar i skadestånd.

En solig onsdag var det full fart på Beckwith Street, stadens hjärta, med människor som tittade in på restauranger, kaféer och butiker.

Några av dessa är bland de 43 nya företag som öppnade under 2021 och 2022, enligt kommunens företagsenkät.

Mellan 2016 och 2021 ökade stadens befolkning med mer än fem procent och hushållens medianinkomst med nästan åtta procent. Arbetslösheten har också sjunkit.

De kommunala skatteintäkterna ökade med cirka 50 procent under de senaste åtta åren, medan den genomsnittliga årliga skattehöjningen var cirka 1,5 procent. Den årliga budgeten uppgår i år till 20,5 miljoner dollar.

Pankow sade att mer än 500 nya bostäder har utvecklats sedan folkräkningen 2021 samlades in, delvis tack vare den stadsflykt som utlöstes av COVID-19-pandemin, som såg stadsbor från Ottawa och Toronto bosätta sig i mindre samhällen.

Lawrence säger att försäljningen av den gamla chokladfabriken stärker den senaste tidens tillväxt, och han tror att Hershey’s är tillbaka på lång sikt.

Även om detaljerna kring företagets planer på att öppna fabriken igen är knapphändiga just nu har optimismen inför stadens framtid aldrig varit större.

”Låt oss få igång staden igen, och låt oss få tillbaka chokladdoften i luften”, sa Kirkwood.

Originalartikeln